Los altos costos agrietan el negocio del reciclaje de vidrio

Los altos costos agrietan el negocio del reciclaje de vidrio

Fuente:wsj,04/05/2015 07:18 am



Por SERENA NG

El negocio del reciclaje de vidrio se encuentra en un punto de inflexión.

En muchas partes de Estados Unidos, el vidrio —el primer material reciclable— se está volviendo demasiado caro de tratar, lo que genera una creciente carga para municipios y empresas. Algunas ciudades consideran más económico dejar que los residentes tiren las botellas a la basura que reciclarlas.

Esto tiene poco que ver con la oferta y la demanda. Los estadounidenses en general quieren reciclar sus botellas de cerveza y frascos de mermelada, y los fabricantes prefieren utilizar vidrio reciclado porque requiere menos energía que empezar de cero. El problema es lo que sucede con el vidrio usado después de que se recolecta.

El reciclaje recibió un fuerte impulso en EE.UU. después de la que industria presionó para que se permitiera que los hogares tiraran su papel, plástico, latas y vidrio en un solo contenedor. La desventaja es que el vidrio roto se mezcla con toneladas de escombros difíciles de separar.

Gran parte de ese desorden va de las empresas regionales de reciclaje a un único procesador: Strategic Materials Inc., la mayor compañía de reciclaje de vidrio de EE.UU.

Curt Bucey, un vicepresidente ejecutivo de la firma, dice que cuando el vidrio usado llegaba a sus plantas hace 20 años, contenía sólo 2% de otros materiales, como etiquetas de papel y tapas de botellas. Hoy en día, en cambio, algunos cargamentos incluyen hasta 50% de basura, señala.

“Ahora lo que viene con el vidrio son rocas, papel triturado, huesos de pollo que la gente deja en sus contenedores de comida para llevar, y agujas hipodérmicas”, cuenta Bucey. La empresa ha tenido que invertir en maquinaria costosa para separar el vidrio de la basura y luego tiene que desechar la basura, lo que hace que el reciclaje sea más costoso.

Strategic Materials solía pagar por todo el vidrio que recibía, pero ahora cobra entre US$10 y $40 por tonelada para aceptar algunos cargamentos que tienen un alto contenido de basura. Otros recicladores empiezan a seguir sus pasos, lo que repercute en las empresas y municipios a lo largo de la cadena de suministro del reciclaje.

La ciudad de Harrisburg, Pensilvania, les indicó a los residentes a fines de abril que dejaran de incluir vidrio en el mismo tacho de basura donde ponían otros materiales reciclables, dice John Rarig, el coordinador de reciclaje de la ciudad. “Les estamos pidiendo a los ciudadanos comunes que traigan el vidrio a una ubicación central o simplemente lo pongan en la basura”, afirma.


Vidrio luego de la primera ronda de reciclaje en Strategic Materials, en Raleigh, Carolina del Norte. Justin Cook for The Wall Street Journal
Algunos residentes han respondido con enojo. “La gente ha reaccionado vehementemente porque les preocupa el reciclaje”, asevera Rarig. “Pero cuesta dinero deshacerse del vidrio”.

Incluso en ciudades donde los materiales reciclables son recolectados por separado, el vidrio puede ser un problema. En Charleston, Virginia Occidental, el centro de reciclaje municipal dejó de aceptar vidrio en noviembre porque era demasiado costoso de procesar y transportar.

“Hay pocos ingresos para esto localmente, y es muy caro enviarlo a un procesador, ya que el peso es un gran factor”, señala James Young, director ejecutivo de la Autoridad de Residuos Sólidos del Condado de Kanawha, que recibe los materiales reciclables de la ciudad.

En el pasado, el centro pulverizaba el vidrio y se los daba a los residentes para que lo usaran en sus casas y jardines. Ha resultado difícil descontinuar ese servicio. Personas que no están al tanto del cambio suelen traer vidrio al centro de reciclaje de Charleston o lo dejan en el lugar por la noche.

“Cuando estás perdiendo dinero y tiempo procesando vidrio para obtener pocos ingresos, es una batalla que se pierde, y no es sostenible”, se lamenta Young.

El reciclaje de vidrio no se ha vuelto un negocio no rentable de la noche a la mañana. No obstante, el problema ha cobrado una nueva urgencia. La reciente caída de los precios del petróleo, que ha reducido los costos de algunas materias primas, ha disminuido la demanda de plástico reciclado. Además, los compradores internacionales de papel y plástico usado están pagando menos por esos materiales si están contaminados con esquirlas de vidrio. Esto afecta las ganancias de las empresas de reciclaje y las obliga a buscar formas de recortar costos.

“El vidrio siempre ha sido un commodity difícil de reciclar y un desafío económico”, afirma James Fish, director financiero de Waste Management Inc., WM +1.13% en una teleconferencia con inversionistas a fines del año pasado. Fish, cuya compañía es uno de los mayores recolectores de basura de EE.UU., explicó que el vidrio es difícil de manipular, desgastante para la maquinaria y el único commodity reciclable por el cual hay que pagar para que un procesador lo acepte. Por este motivo, agregó, la empresa quiere cobrarles extra a las ciudades, localidades y otros clientes si quieren reciclarlo.

Algunas compañías de reciclaje les están diciendo a las municipalidades que pagarán menos por tonelada de materiales si estos incluyen vidrio, o que aplicarán una tarifa por cargamentos con grandes cantidades de vidrio. Por su peso, el vidrio, que es más pesado que otros reciclables, constituye hasta un quinto de los materiales que recolectan los municipios y ciudades.

El vidrio no se descompone y es uno de los pocos materiales que pueden ser reciclados de forma reiterada. Los fabricantes de vidrio afirman que quieren usar más vidrio reciclado, pero en EE.UU. “hay una escasez de material reciclado de buena calidad”, sostiene Ryan Modlin, vicepresidente de asuntos gubernamentales en América del Norte de Owens-Illinois Inc., OI +1.38% el mayor fabricante mundial de botellas de vidrio para alimentos y bebidas.

“El vidrio se ha vuelto el flagelo del reciclaje”, recalca Gray Russell, oficial de sustentabilidad de la localidad de Montclair, Nueva Jersey. “No se puede ganar dinero de él”.

 

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